Anglo-French Relations The Cloak of Secrecy A personal voyage of detection



The Characters of Balzac's 'La Comédie Humaine': Fact or Fiction?

Of note also are Balzac’s observations in ‘Scenes de la vie de Province’ where he reflects upon the demise of the family Foix-Grailly:

‘A chaque époque, le Trône et la Cour se sont entourés de familles favorites sans aucune ressemblance ni de nom ni de caractères avec celles des autres règnes. Dans cette sphère, il semble que ce soit le Fait et non l’Individu qui se perpétue. Si l’Histoire n’était là pour prouver cette observation, elle serait incroyable. La Cour de Louis XVIII mettait alors en relief des hommes presque étrangers à ceux qui ornaient celle de Louis XV : les Rivière, les Blacas, les d’Avaray, les Dambray, les Vaublanc, Vitrolles, d’Autichamp, Larochejaquelein, Pasquier, Decazes, Lainé, de Villèle, La Bourdonnaye, etc. Si vous comparez la Cour de Henri IV à celle de Louis XIV, vous n’y retrouvez pas cinq grandes maisons subsistantes : Villeroy, favori de Louis XIV, était le petit-fils d’un secrétaire parvenu sous Charles IX. Le neveu de Richelieu n’y est presque rien déjà. Les d’Esgrignon, tout-puissants sous Henri IV, quasi princiers sous les Valois, n’avaient aucune chance à la Cour de Louis XVIII, qui ne songeait seulement pas à eux. Aujourd’hui des noms aussi illustres que celui des maisons souveraines, comme les Foix-Grailly, faute d’argent, la seule puissance de ce temps, sont dans une obscurité qui équivaut à l’extinction.’ This seems to be the only direct mention of the de Foix family by Balzac.

Balzac’s research for his book on Catherine de Medici will have exposed him to the Foix family and also the Nègrepelisse and many of the other families active in her time. Henry IV’s mother was Jeanne d’Albret and her grand-mother was Catherine Foix-Grailly, Queen of Navarre, who had married Jean d’Albret in 1484. It was from Catherine that Navarre and Bearn came to Henri IV.

It is probable that Balzac had a heightened awareness of the de Foix family. This was because King Henri IV had two illegitimate children by Catherine-Henriette de Balzac d’Entragues (1579-1633). The son was Gaston Henri de Bourbon, Duc de Verneuil. The daughter was Gabrielle-Angelique de Bourbon and she married Bernard de la Valette, Duc d’Epernon, whose mother was Marguerite Foix-Candalle. Although Balzac’s father claimed a descent from the Balzac d’Entragues, I have not discovered whether this was fact or fiction. Whichever it was, the name associations will not have escaped Balzac.

 
 

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